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Git, PHP and C, with great power comes a great responsibility

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A few days ago I had the opportunity to share a conversation about version control systems with some colleagues, specifically about git, its complexity and the recommendation or not use them. A strong argument against said that git was a complex tool, which had a higher learning curve than others, that was very easy to make mistakes and that this mistake could mean a loss of data.

This made me think, and while it is true that git is a very powerful tool (with which I have a love-hate relationship for several years), the fact that a tool or language you allow certain liberties, does not imply that they are intended to be used always. Here is an example in this question of Stack Overflow:

http://stackoverflow.com/questions/1488753/how-to-merge-two-branches-without-a-common-ancestor

A -- B -- ... -- K -- L -- M1
                             \
                              M3 -- N' -- .. -- Z'
                             /
               I1 -- I2 -- M2 -- N -- .. -- Z

In this case we have 2 different branches without a common parent, which is a somewhat unusual case according to my (short) experience. Is it bad git for allowing this operation? No, should use an usual branching pattern? Either. In fact the majority of branches management patterns are based on having a /main branch as solid as possible, and have features, users or tasks into separate branches.

Another command that we have is rebase which allows us to rewrite the history of a branch, and integrate their changes in another branch, which may seem a genuine outrage for those who consider that a changeset is a permanent snapshot.

Git is not the only, since we have other tools and programming languages, that by design have allowed us to do certain things that have been heavily over-used:

PHP

The language that is the base of sites like Facebook, Yahoo, and Youtube has not been without controversy in the 18 years that has been on duty (since 1995). Looking for peculiarities of the language, I discovered that, among other things, PHP allows us to define globals from within a function as shown in the following code block:

function foo () {
    global $var;
    // rest of code
}

This breaks all the encapsulation and variable scope rules, that are studied on a standard programming course, and certainly its use has been harshly criticized, Is PHP a bad language by implementing this functionality? No, it is possible to find a specific scenario for this functionality, and then use the features provided by the language

C

The father, grandfather, and common ancestor of many of today’s programming languages and whose main book contains less than 300 pages (the famous K & R), has been receiving criticism since 1972. One of the most criticized features is, without doubt, the *goto** statement:

int big_function()
{
    int ret_val = [success];
    if([error])
    {
        ret_val = [error];
        goto end;
    }
    if([error])
    {
        ret_val = [error];
        goto end;
    }
end:
    return ret_val;
}

GoTo allows us to perform an unconditional jump to a portion of the file. To goto detractors state that breaks the flow of execution of a program and that can be a source of errors and hinders readability. On the other hand, it is useful in side scenarios, such as the Elimination of recursion.

Recap

In the same way that we should not use the same tool for all (golden hammer anti-pattern) we must be aware of the peculiarities of the language, and that what it gives us, it provides with a specific reason, not necessarily applicable to all scenarios.

Remember Uncle Ben when using one of these tools and languages:

Uncle ben

With great power comes a great responsibility

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And you, what curious things have you spotted in your favourite programming language or tool?

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Git, PHP y C: Un gran poder conlleva una gran responsabilidad

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Hace unos días tuve la ocasión de compartir con algunos compañeros una conversación sobre controles de versiones, concretamente sobre git, su complejidad y la recomendación o no de su uso. Un argumento de peso en contra decía que git era una herramienta compleja, que tenía una curva de aprendizaje mayor que otras, que era muy sencillo equivocarte y que esa equivocación podría implicar una pérdida de datos.

Esto me hizo pensar, y si bien es cierto que git es una herramienta muy poderosa (con la que he tengo una relación de amor-odio desde hace varios años), el hecho de que una herramienta o lenguaje te permita ciertas libertades, no implica que estén pensadas para ser usadas siempre. Veamos un ejemplo en esta pregunta de Stack Overflow:

http://stackoverflow.com/questions/1488753/how-to-merge-two-branches-without-a-common-ancestor

A -- B -- ... -- K -- L -- M1
                             \
                              M3 -- N' -- .. -- Z'
                             /
               I1 -- I2 -- M2 -- N -- .. -- Z

En este caso son 2 ramas sin padre común, lo cual es un caso un tanto atípico según mi (corta) experiencia. Es malo git por permitir esta operación? No, debemos usarlo como patrón de ramas habitual? Tampoco. De hecho la mayoría de patrones de gestión de ramas se basan en tener una rama /main lo más sólida posible, y tener las características, usuarios o tareas en ramas separadas.

Otro comando con el que contamos es rebase que nos permite reescribir la historia de una rama, e integrar los cambios de otra, lo cual puede parecer una auténtica atrocidad para aquellos que consideren que un changeset es una foto inamovible.

Git no es el único, ya que tenemos otras herramientas y lenguajes de programación, que por diseño nos han permitido hacer ciertas cosas que se han ido de las manos:

PHP

El lenguaje que permite que sitios como Facebook, Yahoo, o Youtube no ha estado exento de polémica en los 18 años que lleva prestando servicio (desde nada más y nada menos que 1995). Buscando peculiaridades del lenguaje, descubrí que, entre otras cosas, PHP nos permite definir variables globales desde dentro de una función como muestra el siguiente bloque de código:

function foo () {
    global $var;
    // rest of code
}

Esto rompe con todas las reglas de encapsulación, y de alcance de las variables de una función que se estudian habitualmente, y desde luego, está duramente criticado su uso, Es PHP un mal lenguaje por implementar esta funcionalidad? No, es posible que encontremos un caso de uso específico para esta funcionalidad, y de ahí que el lenguaje nos de el soporte para la misma.

C

El padre, abuelo y antepasado común de muchos de los lenguajes de programación de hoy en día, y cuyo libro de cabecera contiene poco menos de 300 páginas (El famoso K & R), lleva recibiendo críticas desde 1972. Una de las funcionalidades más criticadas es, sin duda, la función goto:

int big_function()
{
    int ret_val = [success];
    if([error])
    {
        ret_val = [error];
        goto end;
    }
    if([error])
    {
        ret_val = [error];
        goto end;
    }
end:
    return ret_val;
}

Goto nos permite realizar un salto incondicional a una porción del fichero. Los detractores a goto opinan que rompe el flujo de ejecución de un programa y que puede ser una fuente de errores, además de que dificulta la legibilidad. Por otra parte, es útil en escenarios secundarios, como la eliminación de la recursividad.

Conclusiones

De igual manera que no debemos usar la misma herramienta para todo (antipatrón del martillo) debemos ser conscientes de las peculiaridades de los lenguajes, y en que lo que se nos aporta, se aporta con una razón en concreto, no necesariamente para aplicarlo a todos los escenarios.

Recordemos al Tío Ben cuando estemos desarrollando o usando una herramienta:

tio ben

Un gran poder conlleva una gran responsabilidad

Y tú, qué peculiaridades de estos (u otros) lenguajes te parece que han sufrido abuso por parte de los desarrolladores?

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